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[르포] "어디서 왔니껴? 아무 문제 없니더~~"

환경단체 및 일부 군민 "낙동강 오염 주범, 석포제련소 폐쇄" 주장
석포제련소 및 주민들 "생존권 문제, 폐쇄 안돼"…"억울하다"

박상효 기자 (s0565@ebn.co.kr)

등록 : 2018-02-27 02:29

[경북 봉화= 박상효 기자] 지난 1일부터 이틀간 찾은 영풍 석포 제련소는 제련공장이란 말이 무색할 정도로 조용하고 깨끗했다.

영풍 석포제련소는 경북 봉화군 석포면에 위치하고 있으며 1970년부터 48년동안 가동 중인 연간 36만t의 아연을 생산하는 세계 4위 규모 제련소다.

과거 이 지역에는 100여 개가 넘는 비철금속 광산과 제련소들이 있었지만 이제는 이 기업만 남아 있다. 지역 주변에는 마땅한 먹거리가 없고 상당수 주민들이 이 제련소에 취직해 살아간다.

특히, 경북 북부 유일한 제조시설이자 지역주민 2200여명, 세대 수 1070여 세대가 사는 석포면 1600여명의 지역 주민을 고용하고 있는 매출 1조의 공장이다.

◆ "냄새가 심한가요?"…공장에 쌓인 눈 조차 안버린다

"냄새가 심한가요?" 기자가 공장 곳곳을 꼼꼼히 확인 후 다시 찾은 사무실에서 만난 임원들 마다 이 질문이 이어졌다.

10년 이상 철강업계를 출입하면서 크고 작은 제철소 현장을 둘러봤지만 석포제련소는 자랑할 수 있을만큼 깨끗하고 환경 문제에 철저히 대비하고 있었다. 화학공장과 같은 제련소인데 불구하고 냄새는 없었다.

이러한 석포제련소의 청결함은 최근의 환경 이슈가 트라우마처럼 작용했기 때문임은 틀립없다.

석포제련소 공장을 둘러보면서 만난 직원이나 임원들 모두가 놀랄만큼 솔직했다. 환경 담당을 하고 있다는 한 직원은 "제가 처음 입사할 때는 크고 작은 환경 문제가 분명히 있었다"면서 "하지만 외부에서 환경 문제를 거론하는 횟수가 늘어나면서 우리 임직원들도 청결 같은 환경문제에 대해 점점 달라지고 있다"고 고백했다.

특히, 밀폐형 아연 정광 창고는 바닥에 물기가 보일 정도로 깨끗했다. 이곳은 각 국에서 수입한 가루 형태의 아연 정광을 하루에도 몇번씩 트럭으로 날라 보관하는 장소다.

제철소를 한번 방문하고 나면 준비한 흰 장갑이나 코 끝이 시커멓게 철가루로 인해 변하곤 하는데 이 곳 제련소 원료 창고에는 트럭이 드나드는 입구는 물론, 트럭 바퀴에 혹시라도 묻울 수 있는 먼지까지 매일 물로 세척하고 있었다.

이 때문에 내부에는 공기중에 날리거나 바닥에 떨어진 정광 가루는 볼 수 없었다.

석포제련소가 특히나 중요하게 생각하는 환경 오염은 생산 공정이나 청소를 위해 사용한 폐수(물)의 처리다.

제련소 곳곳에 완벽하게 배수구를 설치한 것은 물론 모터를 외벽을 이중 옹벽으로 만들었고 벽과 벽 사이에 빈틈이 있어 넘쳐난 물도 이 틈으로 빠져 다시 배수구로 들어간다. 초기에는 5mm 호우에 맞춰 설계했는데, 지금은 20mm까지 비가와도 자체 폐수시설로 인해 주변 강이나 도로 등 으로 흘러나갈 수 없도록 차단했다.

회사 관계자는 "산간 오지라 눈도 많이 오는데 공장 내부에 쌓인 눈조차도 이제는 절대 함부로 버리지 않고 있다" 면서 "늦어도 3년내에 제련소에서 사용하는 물은 아예 외부로 내보내지 않는 무방류 시스템을 구축할 예정”이라고 덧붙였다.

이어 "천재 지변이 아니고서야 공장에서 정화되지 않는 폐수가 낙동강으로 유입되는 일은 없다"며 "오래된 공장이라는 이유로 무조건적인 환경 오염 주범으로 몰고 가는 것은 억울하다"고 토로했다.

최근에는 3개 공장 주변에 저수구에 해당하는 비트를 만들었는데, 아무리 많은 비가 내려도 이곳에 전량을 저장할 수 있고 제련소 도로 위에 흐르는 물도 길 중간마다 도랑을 파서 하천, 도로로 바로 들어가지 못하게 하고 있다.

또한, 대기 오염 문제에 대해서는 석포제련소 반경 5km 이내 주변 지역 대기질 시료를 채취한 결과 대기 상 먼지의 양과 가스 오염 물질 양, 석포제련소 이격거리 간의 상관관계가 통계적으로 성립하지 않았다.

석포제련소는 현재 공장 굴뚝 3기에 질소산화물(NOx) 자동측정기(TMS)에 더해 황산화물(SOx) 측정을 위한 TMS를 추가 설치 완료해 실시간으로 오염물질 배출 여부를 관측하고 있다.

또한 공장내 여과·원심력·전기·중력·세정·촉매·흡수시설 등 먼지나 가루를 모으는 집진시설을 설치해 운영중이며, 원료하역(밀폐차량·세륜시설), 원료·저장(밀폐 보관창고·보관탱크), 원료 이송(밀폐용 컨베이아), 야적(방진망·상부 덮개) 등 각 단계마다 비산 방지책을 실시하고 있다.

이와 함께 안동대학교 연구팀의 분석 결과 석포제련소 주변의 중금속 물질은 캐나다, 페루 등지에서 생산된 아연과 그 부산물질이다. 그러나 안동댐 상류의 경우에는 연화광산 등 봉화 일대 광산지대에 오랫동안 퇴적된 중금속들이 주된 원인인 것으로 밝혀졌다.

토양 오염은 환경부가 조사한 결과 전체 토양의 90%는 광산지대인 봉화의 지질적 원인이 큰 것으로 나타났고, 제련소의 토양오염 기여도는 10%에 불과하다고 파악됐다.

제련소의 오염 기여도는 아연, 비소 등 ‘복합오염지역’(전체 조사구역 15%)에서 52% 가량이었고, 비소 단독오염지역(전체 조사구역 85%)은 3%에 불과하다. 비소는 대부분 이 지역의 지질에 기인한 것이다.

조사 결과대로 석포제련소와 연관성이 있는 지역의 토양정화의 경우 주민대표, 전문가, 지자체가 참여하는 민관협의를 구성해 정화방법과 실행주체를 결정하도록 진행중이다.

영풍은 산림 복구를 위해 석포제련소 사유지에는 30억원의 예산을 들여 정비중이며, 국유림은 산림청 주관하에 진행중이다.

제련소 임원은 "물론, 1970년대부터 가동한 공장이라 환경 문제에 완전 무결할 수는 없고, 그동안 관례라는 이유로 크고 작은 문제가 있었다는 것도 인정한다"며 "하지만 최근 수년간 철저히 조사하고 개선해 현재로서는 밖에서 주장하는 그러한 문제는 전혀 없다고 자신있게 말 할 수 있다"고 밝혔다.

최근에 빚어진 실수에 대해서는 과실을 인정할 수 있지만, 법이 만들어 지기 전의 문제까지 함께 책임지라는 것은 가혹하다는 입장이다.

영풍 고위 임원은 "제련소 가동으로 인한 직접적 피해자가 생기면 언제든지 보상하고 개선, 요구사항이 있으면 수용하겠다"면서도 "50년간 가동하고 있는 공장을 폐쇄하라는 것에는 동의할 수 없다"고 강조했다.

◆ 석포제련소 폐쇄하라…일부 환경단체 "낙동강 오염 주범" 주장

경북 봉화 산간 오지가 여론의 주목을 받게 된 것은 지난 2014년, 여름 이상식 봉화군 의원과 공장에서 20km떨어진 봉화군 소천면에 귀농한 전모씨가 지역 언론과 국회 등에 "석포제련소가 낙동강과 청정지역 오염의 주범"이라며 철저한 조사와 이에 대한 대책 수립을 주장하면서 부터다. '

또한, 2106년부터는 안동시에 거주하는 이모씨가 "안동호와 낙동강의 물고기와 왜가라기 폐사하는 원인이 낙동강 상류에 위치한 석포제련소 때문"이라며 "석포제련소를 폐쇄하라"고 주장하고 나섰다.

지난 2014년 가을 석포제련소 문제는 국정감사 이슈로 채택됐고, 민주당 한정애 의원이 환경대책을 요구, 국회 환경 노동위원회 차원에서 석포제련소 주변토양조사 및 주민건강 조사를 위한 예산을 배정했다.

이에 환경부는 2015년과 2016년 두 해에 걸쳐 현지 정밀 조사를 벌였다. 2여년 걸친 환경부의 조사결과가 국회 환경노동위원회에 최종 보고되고 주민 설명회까지 마쳤다. 그 결과 448지점 중 64군데가 토양 오염 기준치를 초과했다. 봉화군은 2015년 12월 토양환경보전법에 따라 원광석·폐기물 보관장과 1·2공장의 오염된 땅을 정화하라고 명령을 내렸다.

그러나 문제는 토양 정화 방법이었다. 현행법에 따르면 오염 부지는 세척을 통해 완전히 유해물질을 씻어내게 되어 있다. 이렇게 되면 석포제련소는 사실상 조업을 중단하고 공장의 부지를 싹 다 갈아엎어야 하는 실정이다.

이에 대해 석포제련소 관계자는 "현재 영풍은 대기, 토양, 수질 등 종합적인 대책을 수립해 시행 중에 있다"며 "제련소 공정 시설과 부대시설을 다 뜯어낸 후 토양 세척을 해야 하는데 비용만 6700억원이 필요하다"며 토로했다.

영풍은 봉화군 측에 “일부 노출 토양은 세척하고, 제련소 부지에 있는 토양은 고형화 기법으로 오염 확산을 차단할 것”을 제안하기도 했으나 사실상 반려됐다. 2017년 3월에 내 놓은 토양 정화 기간 연장 신청도 받아들여지지 않았다.

이와 함께 국립과학수사연구소와 환경과학원의 정밀 조사결과, 물고기와 왜가리가 폐사는 석포제련소의 중금속 오염과 관련이 없다는 결론이 났지만 환경운동가들은 “정부기관의 말은 모두 믿을 수 없다”는 주장을 계속하고 있다.

석포제련소 폐쇄 주장을 굽히지 않고 있는 것. 2년여에 걸친 환경부의 조사결과가 지난해 4월 국회 환경노동위원회에 최종 보고됐고, 주민설명회까지 마쳐, 현재 대기, 토양, 수질 등 종합적인 대책을 수립해 시행했다.

하지만 문재인 정부 출범 후 김은경 장관이 취임한 이후 환경부는 ‘안동댐 상류 환경 관리 협의회’라는 형태의 공론화 조직의 설립을 예고했고, 김 장관은 이를 역점 사업으로 밀어붙였다. 그러나 지난 연말 봉화 석포면 주민들의 강한 반대와 국회 예결위의 예산 불통과 처리로 인해 협의회 출범이 지연됐다.

석포제련소 관계자는 "지난해 8월 이후 11월까지만 해도 환경부 TF팀, 대구지방환경청, 환경과학원 등 관계가관에서 20번이상 제련소를 찾아와 특별점검을 하는 등 거의 생산업무가 마비될 지경이다"며 호소했다.

이어 "2년에 걸친 조사 끝에 종합적인 '석포제련소 주변지역 환경영향 조사'가 발표되고 그에 따라 사후 대책이 수립돼 지금 시행하고 있는 중"이라며 "그런데 또 다시 새로운 조사를 시작한다면 기업의 입장에서는 도저히 감내하기 힘든 상황에 처할 것"이라고 설명했다.

이 관계자는 "기존 조사 결과를 바탕으로 시행 예정인 사후 대책을 착실히 실행하면서 우리가 스스로 계획한 개선활동을 완료하고 보다 친혼경적인 기업으로 거듭날 수 있도록 기회를 달라"고 주장했다.

현재 석포제련소는 2014년 이후 ‘제련소 환경개선을 위한 5000억원 투자계획’을 세워, 그동안 대구지방환경청의 지도하에 추진사항을 이행하고 정기적으로 보고하고 있다.

지난해 7월 김명수 석포제련소 부사장은 기자회견을 통해 “지난 2015년 6월 11일부터 2016년 12월 31일까지 환경부와 한국환경공단이 석포제련소 주변지역에 대한 토양오염 등의 실태조사를 실시한 결과 실제 기준치 이하로 나타났다”며 고 밝혔다.

김 부사장은 “조사결과 약 90%가 지질 등 자연적 원인이며, 제련소의 오염기여도는 10%로 제련소에 의한 오염 영향은 상대적으로 매우 낮은 것으로 조사 됐다”며 "안동댐으로 흐르는 낙동강의 퇴적 오염 등은 낙동강 주변 수계 105개소의 광산에서 나오는 각종 유해 물질들이 주된 오염원으로 확인됐다. 안동호 퇴적물에도 석포제련소와는 무관하다"고 말했다.

◆ 석포면 주민들 "제련소 폐쇄, 말도 안돼"···생존권 걸린 문제

경북 봉화군 석포면 주민들은 최근 환경부와 환경단체, 환경위 소속 국회의원, 낙동강 수계 일부 지방의원들이 석포제련소의 환경 문제를 빌미로 석포면 지역의 주된 경제 동력원인 석포제련소를 폐쇄하라고 하는 것은 석포면민 생존권을 무시한 것이라며 강력 반발하고 있다.

또한, 강원도의원과 태백시의원 일부가 석포제련소 폐쇄 공동성명에 이름을 올린 것에 항의해 "태백에서 경제활동을 하지 않겠다"고 밝히기도 했다.

석포 주민 경제 생활권은 군청 소재지인 봉화읍보다 지리적으로 가까운 강원도 태백시이다. 군청 소재지 봉화보다 태백이 훨씬 가깝기 때문이다.

태백에서 거주하며 석포 영풍제련소로 출·퇴근하는 근로자 수도 400명에 이르는 것으로 알려졌다.

석포지역현안대책위원회(공동위원장 김성배, 임광길, 최병철, 김용만)는 지난해 8월 말 "석포주민 일동은 석포제련소를 폐쇄하려는 몇몇 사람에 대응해 강력히 맞서 싸울 것”이라며 "이는 목숨 같은 우리의 재산권과 생존권에 대한 도전이자 위협”이라고 규정하며 ‘석포주민 생존권 사수를 위한 결의대회’를 개최했다.

지난 1일 기자가 만난 석포 주민들도 한결 같았다.

제련소 바로 앞에서 가게를 운영하는 한 주민은 "나도 제련소를 다녔고, 남편도 다니고 있다"면서 "석포제련소는 최근 강화된 환경법에도 아무런 문제가 없으며 지난 50년 동안 우리 석포면의 경제 원동력인데 공장 폐쇄 운운하는 것은 어불성설”이라고 말했다.

또 다른 주민도 "석포제련소 때문에 마을이 존재할 수 있었는데, 이곳을 없애면 석포면은 사라질 수 밖에 없다”면서 “그들이 폐쇄 주장을 굽히지 않는다면 우리도 그 어떤 타협도 하지 않을 것”이라고 강조했다.

실제로 봉화군의 읍·면 중에 유일하게 인구가 늘어난 지역은 석포제련소가 위치한 석포면 일대다.

지난 2007년에는 2000명이었던 인구가 지난해 7월 기준으로 2200명까지 늘었다. 석포초등학교 학생도 2010년 88명에서 최근에는 110명(병설유치원 학생까지 포함하면 150명)까지 늘어났다.

학교 교직원들도 교장·교감·부장교사·보건교사·영양교사 등 27명이 근무하고 있다. 경북 지역에서는 보기 드물게 10대~40대 인구가 늘어나고 있는 지역이 봉화군 석포면 일대다.

석포에서 태어나서 계속 살아오셨다는 한 주민은 "어디서 왔어요? 서울에서 오신 손님인가. 내가 여기서 60년 넘게 살았는데 건강에 크게 문제 없이 잘 살고 있으니 걱정할 것 있겠냐"며 "석포제련소는 우리 마을 자랑인데 폐쇄는 안된다. 우리가 감시하고 있으니 아무 문제 없을 것"이라고 건냈다.